Las empresas mineras de plata que operan en México están invirtiendo en crecimiento en medio de los indicios de que la demanda mundial del metal superará la oferta en la transición para dejar de utilizar combustibles fósiles.

El consumo de plata se ha visto favorecido por el auge de la fabricación de células fotovoltaicas en los últimos años, y el metal es también un componente clave de los vehículos eléctricos, cuya manufactura aumentaría considerablemente conforme los gobiernos traten de eliminar los vehículos de combustión.

Solo estas dos industrias consumen actualmente alrededor de 200 millones de onzas (Moz) de plata, o el 20% de la producción mundial del metal, dijo el presidente ejecutivo de First Majestic Silver, Keith Neumeyer, en el evento Gold Forum Americas realizado en Denver, EE.UU.

Sin embargo, el volumen de plata ha caído de manera constante desde 2016, agregó Neumeyer, quien advirtió que el consumo pronto podría superar a la oferta.

El suministro total de la mina cayó de 899Moz en 2016 a 784Moz el año pasado, cuando la producción se vio afectada por la pandemia de COVID-19, según el Instituto de la Plata, que pronostica un repunte a 848Moz este año.

México –el mayor país minero de plata del mundo– produjo alrededor de 180Moz en 2020, de acuerdo con el Servicio Geológico de EE.UU.

“Todas las tostadoras, televisores, refrigeradores, hornos y todas las cosas que arrojamos a la basura en las últimas décadas, vamos a tener que volver a sacarlas de la tierra para obtener el cobre y la plata necesarios bajo estos aparatos que no se han reciclado y están en los vertederos de todo el mundo”, advirtió Neumeyer.

“Porque puedo decir que el sector minero no está preparado para cumplir con las actuales exigencias que los gobiernos están poniendo a los sectores para eliminar los métodos de electrificación del planeta”, añadió.

En este contexto de creciente demanda, First Majestic avanza con su proyecto mexicano de plata y oro de US$42,1 millones Ermitaño, que proporcionará material adicional para el molino Santa Elena.

“La inversión de Ermitaño llega a su fin a fines de año y eso agregará una producción sustancial a la operación de Santa Elena”, destacó Neumeyer.

VALOR DE LA ESCASEZ

Además del papel de la plata en la transición energética, las empresas mineras se beneficiarán de la escasez del metal.

“No hay muchos proyectos de plata disponibles”, afirmó en el evento Chris Ritchie, presidente del directorio de SilverCrest Metals, compañía que concentra sus operaciones en México. "No hay muchos proyectos de plata que también sean 100% metales preciosos, por lo que hay mucho dinero persiguiendo pocas acciones", explicó.

SilverCrest tiene un avance de 80% en la construcción de su proyecto de US$164 millones Las Chispas, que se espera genere 5,2Moz/a de plata y 56.000oz/a de oro, y la primera producción se realizará el 1S22.

La producción podría cambiar a medida que la compañía busca incorporar más material mineralizado en el plan de la mina Las Chispas y posiblemente desarrollar El Picacho como un depósito satélite, aseveró Ritchie.

PLANES DE EXPANSIÓN

Gatos Silver también pretende expandir la producción en activos existentes en México.

La empresa, que completó una oferta pública inicial en julio, espera producir 7,5Moz-7,9Moz de plata en su mina Cerro Los Gatos este año, junto con subproductos de oro, plomo y zinc.

Pero el proyecto ofrece un potencial de crecimiento significativo, de acuerdo con lo manifestado en el foro por su presidente ejecutivo, Stephen Orr. “Tenemos 14 zonas de mineralización. No es difícil creer que pueda haber 1.000Moz en este distrito, de plata”, puntualizó.

La mina y el molino alcanzaron la capacidad de procesamiento de 2.500t/d el 2T, pero la empresa considera expandirse. “El potencial de optimización y expansión nos parece muy real ahora. Realmente ya no nos referimos a él como potencial”, declaró Orr.

"Es solo una cuestión de cuándo lo hagamos, y lo analizaremos muy en serio tan pronto como completemos el programa de perforación CLG", agregó.

Otros importantes proyectos de plata en México que avanzan hacia su finalización son el activo de US$440 millones Juanicipio, de Fresnillo y MAG Silver, y el proyecto de US$175 millones Terronera, de Endeavour Silver.

Fuente: BNamericas