Líderes de la industria minera lamentan la falta de proyectos que alberguen principalmente plata, lo que ha obligado a muchas empresas a cambiar al oro en los últimos años.

“Desafortunadamente, no hay mucho que comprar en el negocio de la plata, por lo que la mayoría de las mineras que se dedican a la extracción de dicho metal han optado por el oro”, dijo Brad Cooke, presidente ejecutivo de Endeavour Silver –que concentra sus operaciones en México– durante el evento virtual World Gold Forum la semana pasada.

Pero Latinoamérica alberga al menos 10 importantes proyectos de plata en etapa de desarrollo que ofrecen una senda de crecimiento y requieren un gasto de capital combinado de US$3.390 millones, según información de la base de datos de proyectos de BNamericas.

Solo se incluyen los proyectos activos con un capex de US$100mn o más, que van desde exploración avanzada hasta activos en construcción. De ellos, 9 se ubican en México, y 2 están en fase de construcción.

Si bien algunos no han logrado avanzar en los últimos años, el reciente aumento de los precios de la plata podría hacer que los proyectos congelados se reactiven en los próximos meses.

PRINCIPALES PROYECTOS DE PLATA EN LATINOAMÉRICA

1. Pitarrilla en México

Capex: US$741mn

SSR Mining tiene un depósito de más de 500Mz en Pitarrilla, donde un estudio de factibilidad de 2012 describió una mina de 32 años que producirá 15 millones de onzas anuales (Moz/a) durante los primeros 18 años.

La caída de los precios de la plata a partir del 2012 hizo que el proyecto quedara en un segundo plano, pero SSR sigue invirtiendo en el activo, incluidos alrededor de US$5mn el año pasado para extender una declinación existente para proporcionar acceso de perforación a recursos minerales subterráneos.

2. Corani en Perú

Capex: US$579mn

Bear Creek Mining cuenta con todos los permisos para arrancar la construcción de Corani, que debiera producir 9,6Moz/a de plata junto con subproductos de zinc y plomo durante una vida útil de 15 años.

Corani, el único proyecto de los 10 fuera de México, podría comenzar su construcción este año y las primeras operaciones en 2024, según datos del Ministerio de Energía y Minas de Perú.

3. Cordero en México

Capex: US$570mn

Cordero, de Discovery Silver, es otro depósito considerable, con recursos de plata de 600Moz en las categorías indicados e inferidos, con una ley de corte de 10g/t de plata equivalente.

Sin embargo, la empresa pretende centrar sus esfuerzos en un subconjunto de recursos de alto grado, ya que busca establecer un desarrollo económicamente viable. Para este año está prevista una campaña de perforación de 55.000m.

4. Juanicipio en México

Capex: US$440mn

Fresnillo y su socia de riesgo compartido MAG Silver pretenden implementar la puesta en servicio del proyecto Juanicipio de US$440mn este año para obtener la primera producción en 2022.

Cerca de 16.000t de mineral de desarrollo por mes ya se envían a la planta de la mina Fresnillo para su procesamiento, hasta que se ponga en funcionamiento la unidad de Juanicipio.

Se proyecta una producción de 11,7Moz/a de plata y 43.500oz/a de oro.

5. La Preciosa en México

Capex: US$327mn

La Preciosa (en la foto), de Coeur Mining, es otro gran proyecto de plata que se congeló en medio del desplome de los precios a principios de la década pasada.

Pero la empresa sigue sopesando opciones para la iniciativa, para la cual se pronosticaba una producción de 9,6Moz/a de plata durante una vida útil inicial de 11 años.

“Nuestras opciones varían desde explorar y desarrollar el proyecto nosotros mismos hasta optar por una parte o la totalidad del proyecto a un socio", dijo a BNamericas el mes pasado Hans Rasmussen, vicepresidente sénior de exploración.

Se esperan más actualizaciones este año.

6. Nieves en México

Capex: US$232mn

Blackberry Ventures no ha publicado actualizaciones públicas para su proyecto Nieves en México durante varios años, pero el activo tiene potencial de convertirse en una mina de oro y plata a cielo abierto de bajo costo, según la información publicada en su sitio web.

El proyecto alberga 110Moz de plata y 116.000oz de oro, con solo un 6% de la propiedad perforada.

Un avalúo preliminar de 2012 del expropietario Quaterra Resources indicaba un proyecto de inversión de capital de US$232mn que producirá 55,5Moz de plata y 41.000oz de oro durante 10 años.

7. La Joya en México

Capex: US$141mn

Silver Dollar Resources firmó acuerdos de opción el año pasado para adquirir hasta el 100% del proyecto La Joya, de First Majestic Silver.

Silver Dollar planea una campaña de exploración inicial para el activo. Un avalúo preliminar de 2013 arrojó un gasto de capital de preproducción de US$141mn, con una producción promedio de 3,9Moz/a de plata equivalente durante nueve años.

8. Las Chispas en México

Capex: US$138mn

SilverCrest Metals inició la construcción en Las Chispas, que se espera produzca 5,18Moz/a de plata y 56.000oz/a de oro durante una vida útil inicial de 8,5 años.

La exploración sigue siendo un enfoque clave para SilverCrest.

9. Los Ricos en México

Capex: US$125mn

GoGold Resources avanza con su proyecto Los Ricos, que comprende los depósitos North y South.

Un avalúo preliminar para Los Ricos South publicado en enero mostró un proyecto de inversión de capital de US$125mn que producirá 42,9Moz de plata y 352.000oz de oro durante 11 años.

La exploración está en curso en Los Ricos North, con un recurso inaugural estimado planeado para este año.

10. Terronera en México

Capex: US$99,1mn

Con un gasto de capital de apenas inferior a los US$100mn, se espera que el proyecto de plata y oro Terronera, de Endeavour Silver, produzca alrededor de 6Moz/a de plata equivalente.

Un estudio de factibilidad de mediados de 2021 pronosticaba la primera producción para fines de 2023.

Fuente: BNamericas