El proyecto Cordero de Discovery Silver en México se convertirá en una de las minas de plata más grandes del mundo una vez que comience a producir en 2025, dijo a BNamericas su presidente ejecutivo, Taj Singh.

La evaluación económica preliminar (PEA) de noviembre constituye un hito importante para el activo del estado de Chihuahua, puesto que el informe define un proyecto económicamente atractivo y de bajo costo que aportará 26 millones de onzas anuales (Moz/a) de plata equivalente durante 16 años.

Y Discovery, con sede en Toronto, apunta a lograr que Cordero avance rápidamente a la etapa de prefactibilidad en 2022 mientras busca descubrimientos en la propiedad de 35.000ha.

Junto con el tamaño y el margen, el proyecto también tiene posibilidades de ser ampliado a precios más altos de la plata, según Singh.

BNamericas: ¿Cuáles son las principales fortalezas de Cordero?

Singh: Cordero combina tres cosas: tamaño, margen y escalabilidad.

En cuanto al tamaño, es bastante obvio. Con una producción de 26Moz/a de plata equivalente durante 16 años y más de 30Moz/a en muchos años, como se describió en nuestra PEA de noviembre, Cordero se ubicaría entre las minas de plata más grandes del mundo (entre las tres primeras en vida útil y número uno en muchos de los años a máximos niveles).

Para el margen, los costos de explotación (costos sostenidos todo incluido) se sitúan por debajo de los US$12,50/oz en promedio durante la vida útil de la operación.

Esto ubica a Cordero entre las minas de plata de menor costo. Una de las principales razones de este impresionante perfil de costos es que somos un proyecto a cielo abierto, mientras que la mayoría de las minas de plata son subterráneas.

El capital de mantenimiento de las minas subterráneas puede ser bastante alto por tonelada de mineral (u onza de plata). También nos beneficiamos de las eficiencias de escala. Tenemos un gran tajo abierto y gran parte de los costos unitarios de extracción y procesamiento son bajísimos, ya que los tonelajes son altos en comparación con las minas subterráneas.

Asimismo, contamos con una fantástica infraestructura alrededor del proyecto (carreteras, energía, etc.) y el mineral tiene una metalurgia simple y presenta recuperaciones buenas y consistentes, lo que ayuda a reducir aún más los costos de capital y explotación.

En términos de eficiencia del capital, será una de las minas productoras de plata más grandes del mundo por capex inicial, inferior a US$400 millones. Si la plata se transa en US$22/oz, el proyecto alcanza un valor presente neto [VPN] de US$1.200 millones, lo que le da un índice de eficiencia del capital de más de 3 veces (relación entre VPN y capex). Esto nuevamente lo ubica entre algunos de los mejores proyectos que existen en esta métrica.

Si contrasta el VPN de US$1.200 millones con nuestra capitalización de mercado de menos de US$500 millones en este momento, estamos negociando alrededor de 0,4 veces el valor del proyecto, que no considera los US$55 millones en efectivo en el banco.

Estamos seguros de que podemos cerrar esta brecha de valuación tan significativa a medida que continuemos avanzando en Cordero.

El último punto y probablemente el rasgo más raro en comparación con otros activos de plata es la escalabilidad. Cordero es uno de los depósitos argentíferos más grandes del mundo y justo fuera del área del tajo de estudio, origen de todos los números anteriores, tenemos alrededor de 400Moz en recursos de plata equivalente.

Entonces, es posible que si la plata tienda hacia los US$30/oz o supere ese marca, la producción podría efectivamente duplicarse durante la vida útil de Cordero.

Este apalancamiento natural es extremadamente difícil de encontrar en un depósito, en que no solo aumentan los márgenes del material extraído actual a medida que suben los precios de la plata, sino que en realidad se eleva sustancialmente el volumen de material rentable.

En el segmento de la plata, está quedando claro que el apalancamiento natural de Cordero no puede ser igualado por ningún otro depósito.

BNamericas: ¿Qué había frenado a Cordero?

Singh: Levon Resources descubrió el activo y fue su operador. Tuvo un gran éxito entre 2011 y 2012, cuando la plata se disparó al superar los US$30/oz.

En Cordero tenía el enfoque de que entre más grande, mejor, lo que requería precios más altos de la plata debido a las leyes bajas, tonelajes muy altos y un notable gasto de capital, ya que necesitaba economías de escala muy altas.

Cuando la plata volvió a bajar por debajo de los US$20/oz, Levon dejó de lado el activo para esperar a que subieran los precios del commodity. Nosotros llegamos a fines de 2019, cambiamos de rumbo y planificamos una estrategia por etapas con un capex para desarrollo manejable que aprovechara la variabilidad de las leyes en varias zonas de un depósito más grande.

Vimos que había áreas bastante grandes del depósito que eran rentables a precios mucho más bajos de lo que pensaban los inversionistas (menos de US$20/oz).

Pensamos que podríamos hacer crecer las áreas de alta ley del depósito, ya que simplemente no se habían perforado lo suficiente.

Así que, dos años más tarde, después de nuestro agresivo programa de perforación que duplicó los metros perforados, una reinterpretación completa de la geología del depósito y una gran cantidad de estudios de ingeniería para optimizar el valor del depósito y sus métricas financieras, tenemos un proyecto completamente nuevo.

El proyecto presenta leyes mucho más altas (prácticamente cuadruplicamos el dominio de alta ley en tamaño), funciona por debajo de los US$17/oz de plata y mantiene una enorme opcionalidad de los recursos restantes fuera del tajo de alta ley.

La relación entre estéril y mineral también sigue siendo muy favorable. Dado que identificamos leyes mucho más altas, el gasto de capital es básicamente la mitad de lo que era con los antiguos propietarios para cierto ritmo de producción. A medida que se reembolse el capital inicial, se expandirá la mina y el flujo de caja aumentará de manera constante.

BNamericas: ¿Cuáles son las prioridades en 2022?

Singh: Para el próximo año, una de nuestras prioridades es un estudio de prefactibilidad sobre Cordero que debería reducir aún más su riesgo y ofrecer una forma sencilla y eficiente de obtener una mayor capitalización de mercado con respecto al VPN.

Esto implicará principalmente más perforaciones y estudios de ingeniería para avanzar sobre la PEA y la tramitación de permisos.

Dado que la PEA que acabamos de divulgar es algo que creemos que da mucha mayor confianza y calidad que una PEA tradicional, nuestra capacidad para pasar a un estudio de prefactibilidad será rápida y podrá ejecutarse fácilmente.

Nuestro objetivo es publicar el estudio de prefactibilidad en el 3T22.

La segunda parte clave de nuestro plan de 2022 es, con suerte, descubrir un nuevo depósito en la propiedad perforándola en su totalidad.

Tenemos 35.000ha y el área con recursos definidos no supera las 1.000ha, por lo que pensamos que hay una alta probabilidad de conseguir todavía varios descubrimientos (cerca de la mina y en los alrededores). Estaremos preparando varios objetivos para perforar en 2022 a través de mapeo, toma de muestras y geofísica y luego buscaremos perforarlos y analizarlos en el año. No hace falta decir que un nuevo descubrimiento en nuestra propiedad constituiría un gran avance, ya que el mercado no atribuye ningún valor al éxito de la exploración bajo el actual precio de nuestras acciones.

BNamericas: ¿Cuáles son los próximos pasos para el proyecto después del estudio de prefactibilidad? ¿Tienen alguna fecha prevista para el inicio de la construcción y la producción?

Singh: Entre los altos ejecutivos apostamos por el estudio de prefactibilidad para el 3T22 y demorarnos aproximadamente un año en el estudio de factibilidad y la decisión de construcción y cerca de un año y medio más en la construcción. Este cronograma podría acelerarse si el activo formara parte de una empresa productora más grande. La producción partiría entre principios y mediados de 2025.

BNamericas: ¿Cuál es la situación con respecto a la tramitación de los permisos?

Singh: Muy favorable. El estado de Chihuahua es muy prominero, hay muchas operaciones en el estado.

Comenzaremos las cosas temprano, probablemente a principios de 2022. Empezaremos a tramitar los permisos necesarios para la construcción.

A pesar de algunos frenos burocráticas relacionados con los permisos en México bajo la administración actual, México sigue siendo uno de los mejores países en términos de eficiencia en la obtención de permisos.

Lleva un poco más de tiempo con el gobierno actual, pero uno se planifica, comienza temprano, obtiene los permisos y avanza.

BNamericas: ¿Cuáles son sus objetivos estratégicos más generales para Discovery? ¿Consideran alguna fusión o adquisición?

Singh: Nuestro enfoque es simple: avanzar en el proyecto de manera eficiente hasta tomar una decisión sobre su construcción.

Ya sea que el proyecto sea adquirido o lo construyamos, los pasos serán los mismos. Se está avanzando y reduciendo el riesgo del proyecto hasta adoptar una decisión sobre la construcción y creando el equipo que puede poner el proyecto en producción.

Somos bastante agnósticos sobre el "punto de salida". Si llega alguna oferta en el camino, obviamente la tendremos que considerar. Cordero tiene muchos atributos que a las grandes mineras les gustaría y, a medida que avanzamos en él, el valor del activo también aumenta desde el punto de vista del adquirente.

BNamericas: ¿Han recibido muestras de interés?

Singh: Obviamente no podemos decir mucho sobre esto, aunque el proyecto tiene un atractivo a gran escala.

Durante los últimos dos años nos hemos centrado en sacar valor a la superficie a través de la entrega de la nueva PEA de este proyecto.

Creemos que todavía hay un valor sustancial por descubrir al pasar al estudio de prefactibilidad y factibilidad y poder encontrar nuevos depósitos en el terreno.

Fuente: BNmericas