La mina Palmarejo en México continúa siendo un activo clave para Coeur Mining, ya que el año pasado contribuyó con más de un tercio de sus ingresos, según su presidente ejecutivo, Mitch Krebs.

La compañía con sede en EE.UU. está ampliando sus actividades de exploración más allá de sus principales yacimientos, Guadalupe e Independencia, con el objetivo de extender la vida útil actual de la mina, de alrededor de ocho años.

Coeur también está barajando opciones para su proyecto de plata La Preciosa en México, el cual alberga un gran recurso, aunque su desarrollo se ha visto frenado por una estimación económica poco atractiva a precios de la plata más bajos.

En el frente de fusiones y adquisiciones, Coeur se centra más en EE.UU. y Canadá que en México, dados los mayores impuestos en este último.

BNamericas: ¿Cuáles son sus metas para 2021 en Palmarejo y cómo ven el potencial a largo plazo allí?

Krebs: Palmarejo es nuestra mina más grande. Poco más del 35% de nuestros ingresos el año pasado provino de Palmarejo, por lo que definitivamente es un activo clave para nosotros.

Se puso en operación en 2009. En ese momento, la mina tenía una vida útil de entre 6 y 7 años. Había reservas de alrededor de 700.000oz de oro y 55 millones de onzas (Moz) de plata.

Luego de todo este tiempo, todavía tendría una vida útil de ocho años. Hemos repuesto con creces todas las reservas que hemos explotado y todavía tenemos un camino largo y positivo por delante y creemos que queda mucho más por recorrer.

En cuanto a nuestras prioridades al día de hoy, siempre comenzamos diciendo que vamos a brindar excelencia de seguridad y ambiental, proteger a las personas que trabajan allí, proteger el medioambiente, asegurarnos de que no se produzcan daños y que las personas regresen a casa con sus familias de manera segura.

Eso es lo primero en nuestra lista.

En segundo lugar, cumplir nuestros planes, nuestro presupuesto y nuestro compromiso con lo que dijimos que produciríamos y haríamos allí en términos operacionales.

Este año, nuestra estimación es de unas 100.000-110.000oz de oro y 6,5M-7,8Moz de plata.

La tercera prioridad son las perforaciones y el desarrollo de reservas y recursos allí.

Históricamente hemos hecho un muy buen trabajo en reponer lo que hemos extraído y un poco más, pero ahora hemos acelerado nuestra inversión en exploraciones en Palmarejo.

Este año planeamos invertir aproximadamente US$14 millones, 30% más que en 2020.

Sumando los últimos cinco años, hemos invertido cerca de US$65mn en exploración y ha sido un éxito.

Durante los últimos cinco años, nuestro inventario total de minerales, entre reservas y recursos, subió aproximadamente un 60% en oro y algo así como 50% en plata.

Por eso debemos seguir perforando y sumando años de vida útil a la mina para continuar aportando producción, flujo de efectivo, empleo y los beneficios en la comunidad que podamos tener.

El gran cambio para nosotros, cuando pensamos en exploración, es que durante los últimos cinco años nos hemos abocado realmente a ampliar los dos yacimientos principales que hemos estado explotando, Independencia y Guadalupe.

Están separados por 800m y hemos estado tratando de extender los depósitos y perforar entre ellos. Empezando a analizar con más detalle ahora que tenemos un poco de margen en cuanto a vida útil de la mina, perforaremos más allá de esa área inmediata.

Tenemos más de 100 millas cuadradas de concesiones llenas de oportunidades. Muchas están al este de Palmarejo.

En 2015 adquirimos una empresa llamada Paramount Gold and Silver, que tenía la posición de terreno inmediatamente al este de Palmarejo. En realidad no hemos hecho mucho allí desde entonces, salvo ampliar el depósito Independencia.

Hay mucho más por hacer por el área este. Estamos empezando a elaborar una lista de objetivos y vamos a empezar con algunas perforaciones allí en el 2S.

Tenemos mucho potencial a largo plazo allí. Tenemos gran infraestructura y una gran presencia de mano de obra, todo lo que necesita para continuar operando allí.

Ha sido una mina exitosa para nosotros y creemos que seguirá siéndolo por mucho tiempo.

Tenemos mucha ilusión, mucha energía y mucho compromiso a largo plazo con Palmarejo.

BNamericas: ¿Cuáles son sus objetivos para La Preciosa? ¿La reciente alza del precio de la plata tiene alguna incidencia?

Krebs: Eso es más difícil. Adquirimos La Preciosa en 2013, cuando la plata estaba por encima de los US$30/oz y se veía muy bien a esos precios.

Ahora, con la volatilidad de la plata, nuestra opinión sobre La Preciosa cambia de vez en cuando según la posición del precio.

En el rango bajo a medio de US$20/oz, considerando los factores económicos de La Preciosa en comparación con otras inversiones a las que podemos asignar nuestro capital, se ve complejo.

Pagamos muchos más impuestos en México que en EE.UU., donde tenemos gran cantidad de pérdidas históricas acumuladas que pueden proteger los ingresos.

Por eso, después de impuestos, las inversiones en México tienen ese reto adicional que superar.

Hay mucho potencial exploratorio alrededor de La Preciosa, pero cuando se ve comparativamente con el éxito exploratorio que estamos teniendo en otras operaciones donde ya hay infraestructura instalada, hay algunos obstáculos que La Preciosa debe superar y uno de ellos es el precio.

Son muchas onzas en el área, creo que unos 110Moz de plata en las categorías de recursos, por lo que es una opción incorporada al precio de la plata, pero siempre estamos buscando diferentes ideas para destrabar ese valor allí.

Ya seamos nosotros o un socio, estamos abiertos a todas las ideas sobre cómo destrabar parte del valor que se encuentra en La Preciosa, pero en cuando al desarrollo total del proyecto, hay algunas desventajas frente a los proyectos que tenemos en Nevada y en Canadá. Los rendimientos son más atractivos allí y por eso hemos estado asignando nuestro capital a otros lugares por ahora. Pero seguimos de cerca a La Preciosa, buscando formas de extraer parte del valor.

BNamericas: ¿Cuál es su estrategia en fusiones y adquisiciones? ¿México o Latinoamérica tienen alguna relevancia en ella?

Krebs: Para nosotros, la estrategia de fusiones y adquisiciones debe estar basada en la rentabilidad. ¿Podemos hacer crecer el negocio a través de fusiones y adquisiciones y generar retornos que puedan competir con el crecimiento orgánico?

Normalmente es una tarea difícil. El crecimiento orgánico tiende a generar mayor rendimiento en igualdad de condiciones.

Pero eso no significa que dejemos de buscar, evaluar y analizar, porque en un negocio extractivo como este, donde todos los días se va agotando la base de reservas, hay que seguir buscando formas de crecer.

Continuaremos invirtiendo en exploración, pero las fusiones y adquisiciones son algo que también evaluaremos e impulsaremos en la medida en que generen los rendimientos adecuados.

Sin embargo, esto tiene que darse en las jurisdicciones adecuadas y, para nosotros, el foco exclusivo es Norteamérica.

Tiene que ser oro y plata, no nos vamos a desviar de ese perfil metálico. Queremos mantener el equilibrio adecuado entre nuestros activos.

No queremos agregar demasiados proyectos de desarrollo de un modo en que el balance de nuestra cartera se incline demasiado a proyectos en etapa de desarrollo; también queremos asegurarnos de tener buen equilibrio entre los activos operativos.

Por un lado, uno no quiere que sean demasiado pequeños, pues implican dedicar mucho tiempo y esfuerzo de gestión a algo que no tendrá un impacto significativo en el negocio, pero, por otro, uno tampoco quiere activos que sean tan grandes que toda la empresa cambie en función del rendimiento de ese activo.

Por eso, queremos asegurarnos de que cualquiera de las oportunidades de fusiones y adquisiciones que evaluemos mantenga o mejore ese equilibrio general.

Luego, la calidad. Necesitamos seguir incorporando activos de mayor calidad, sea descubriéndolos o adquiriéndolos.

Por calidad nos referimos no solo a la ubicación, sino también al perfil de ley y costos. ¿Puede ayudarnos a bajar nuestra curva de costo global y dejarnos una colección de activos de menores costos?

¿Cuál es el potencial de exploración? ¿Vemos oportunidades para seguir reponiendo lo que extraemos y extender la vida útil de la mina?

Para nosotros, la calidad también se relaciona con el perfil ESG [medioambiental, social y de gobernanza]. ¿Qué tipo de huella tiene, qué relaciones tiene con la comunidad? ¿De dónde surge su influencia?

Esas variables se están volviendo cada vez más integrales en nuestra estrategia de fusiones y adquisiciones.

Analizamos todas ellas en conjunto y en este momento estamos más enfocados en Estados Unidos y Canadá que en México.

Volviendo a ese punto del equilibrio, dado que Palmarejo es el 35% de nuestra empresa en este momento, agregar más México podría inclinar demasiado las cosas hacia México, estamos conscientes de eso.

Luego, en el frente fiscal, después de impuestos, lugares como Estados Unidos tienen algunas ventajas estructurales.

Fuente: BNamericas